1. 乳酸菌とは

乳酸菌とは「乳糖やブドウ糖を分解して大量の乳酸をつくる細菌」の総称です。私たちの腸内には、約100種類、約100兆個もの細菌が住んでいます。なんと!合計すると約1kg以上にもなります。この内、乳酸菌=善玉菌が40種類程度存在すると言われています。

腸に良いからとヨーグルトをたくさん食べる方がいらっしゃいます。しかし残念ながら乳酸菌というのは、99.9%が胃酸で死んでしまいます。ですから、生きた乳酸菌が腸まで届くことはほとんどないといってもいいでしょう。

この死滅してしまう原因のひとつが人間の体がもつ免疫機能です。人間の体は、外部から入ってきた菌に対して、異物とみなし激しい攻撃を行うのです。その結果、胃酸や胆汁でガードされたり、体外に排出されてしまうのです。

ヨーグルトに含まれる乳酸菌が胃酸や胆汁で死んでしまいますが、この死骸は腸に棲む善玉菌のエサになります。その結果、善玉菌を増やします。ですから、ヨーグルトは腸にいい、というのは間違いありません。

乳酸菌とは糖を分解して乳酸を生産することによってエネルギーをつくる細菌の総称で多くの種類があります。乳酸菌は食品工業・発酵工業の分野で乳酸菌飲料・チーズ・バターなどの生産のほか、私たちの生活の多方面に有効に利用されています。

昔から乳酸菌はさまざまな食品加工に利用されてきました。この乳酸菌に科学の光が当てられたのは、約100年ほど前のことです。1899年乳酸菌の一つビフィズス菌が発見され、そして20世紀初め、乳酸菌が健康や老化と大きく関係があると考えられるようになりました。

ロシアの細菌学者メチニコフ博士は、ブルガリア地方の長寿の理由は乳酸菌食品と関係が深いことに着目し、長い研究を重ね、乳酸菌が腸内バランスを改善・整腸作用をもたらすことを発表し、「乳酸菌による不老長寿説」を提唱しました。

腸内の悪玉菌(有害菌・腐敗細菌)がつくる毒素によって老化が進むこと、そして、不老長寿をはかるには、腸内腐敗を防止する乳酸菌などの善玉菌の摂取が大切と指摘しました。

その後、腸内の細菌の研究は進み、今では「乳酸菌には腸内細菌のバランスを回復する整腸作用・下痢・便秘の症状改善に加えて免疫増強作用・発ガン抑制作用・コレステロール抑制作用等がある」 と言うことが常識となっています。


1. 乳酸菌の働き

  1. 整腸作用
  2. 腸の活動を高める
  3. 食物の消化吸収
  4. 便を肛門へ送る
  5. 病原菌、腐敗菌の抗菌作用
  6. 細菌、ウィルスからの免疫増強作用
  7. 便秘、下痢の予防

乳酸菌は、整腸作用があり、腸の活動を高めて、食物の消化吸収を助けます。また、 便を肛門に向かって送り出す運動を促し、便秘や下痢を防ぎます。そのほかにも、腸内を酸性に保って有毒物質を作り出す腐敗菌や病原菌の働きを抑える抗菌作用、発ガン物質の腸内での合成を妨げる抗がん作用、細菌やウィルスに対する抵抗力を高める免疫増強作用などがあります。


2. 悪玉菌がいてこそ善玉菌が強くなる

善玉菌と悪玉菌と区別しても厳密には単純に善悪を区別できない面もあるのも事実です。たとえば、大腸菌は生まれたばかりの赤ちゃんの体内に入ることによって、身体の細胞が侵入者を見分ける機能を持つこととなります。いわば、人間の免疫機能の基礎をつくることにもなるのです。

ここでは便宜上、体に良い物質を出すものを善玉菌、体に悪い物質を出すものを悪玉菌といって区別しますが、大腸菌が腸内の栄養分を食べ始めると、善玉菌も負けじと食べ始めると言う具合に、お互いに競争しあうライバルなのです

善玉菌は人間が年を取るにつれて減少傾向になり、悪玉菌は反対に年をとるにつれて増加していきます。人間の老化と腸内細菌叢のバランスは大きく関係していることがわかります。

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